La date de naissance d'Oum Kalsoum n'est pas clairement établie . Certaines sources citent 1898 , 1902 ou 1908 alors que les registres de la province d'Ad Daqahliyah indiquent la date du 4 mai 1904 comme celle de sa naissance. Cependant, il n'était pas rare, à cette époque là, et surtout dans les régions rurales, d'enregistrer les enfants plusieurs mois ou années après leur naissance. Il est donc fort probable qu'Oum Kalthoum fût née durant les toutes premières années du 20e siècle.



Oum Kalthoum nait dans une famille pauvre de trois enfants. Son nom est inspiré de celui de la troisième fille de Mahomet et Khadija. Sa sœur Sayyida est de dix ans son aînée et son frère Khalid d'un an. Sa mère Fatma al-Maliji est femme au foyer et son père, al-Shaykh Ibrahiim al-Sayyid al-Baltaji, est imam. Afin d'augmenter les revenus de la famille, il chante régulièrement des chants religieux lors de mariages ou de divers cérémonies dans son village et aux alentours . La famille vit dans la petite ville de al-Sinbillawayn, dans le delta du Nil .



C'est en écoutant son père enseigner le chant à son frère aîné qu'Oum Kalthoum apprit à chanter. Elle apprenait certaines chansons par cœur et lorsque son père se rendit compte de ce qu'elle savait ainsi que de la puissance de sa voix, il lui demanda de se joindre aux leçons. Très jeune, la petite fille montre des talents de chanteuse exceptionnels, au point qu'à 10 ans, son père la fait entrer - déguisée en garçon - dans la petite troupe de cheikhs qu'il dirige pour y chanter durant les Mawlid et d'autres fêtes religieuses . À 16 ans, elle est remarquée par un chanteur alors très célèbre, Cheikh Abou El Ala Mohamed, et par un joueur de luth, Zakaria Ahmed, tous deux l'invitant à les accompagner au Caire. Elle attendra d'avoir atteint l'âge de 16 ans pour répondre à l'invitation, et pour se produire - toujours habillée en garçon - dans de petits théâtres, fuyant soigneusement toute mondanité.





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